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近期疫情下,船东可以拒绝租船人的前往印度港口的航次指示吗?

众所周知,印度人口基数大、密度高,医疗水平低,卫生条件差,一直被认为是全球新冠疫情最大的潜在隐患。在过去的一段时间里,印度单日新冠感染人数屡次突破30万人,甚至有向50万进攻的趋势。印度疫情的糟糕情况令世界深感忧虑,印度正在上演人类悲剧。

在此背景下,实务中近期我司遇到多个期租合同下船东与租家间就船舶是否前往印度港口进行装卸货作业的纠纷案件。此类纠纷案件的细节是,租家通常给出航次指示,指示船舶前往印度港口,并不提前告知具体目的港;船东担心船上船员的生命安全及如有船员感染新冠疫情将对船舶后续运营造成的巨大影响和损失,意于依据期租租约中列明的

“BIMCO Infectious or Contagious Diseases Clause for Time Charter Parties 2015

(a) For the purposes of this Clause, the words:

“Disease”means a highly infectious or contagious disease that is seriously harmful to humans.

“Affected Area”means any port or place where there is a risk of exposure to the Vessel, crew or other persons on board to the Disease and/or to a risk of quarantine or other restrictions being imposed in connection with the Disease.

(b) The Vessel shall not be obliged to proceed to or continue to or remain at any place which, in the reasonable judgement of the Master/Owners, is an Affected Area.

...  ”

等条款,来拒绝执行租家的船舶前往印度港口的航次指示。

依据多家IG协会的整体指导,从船东的立场看,虽然上述BIMCO条款中写明了“in the reasonable judgement of the Master/Owners”,但近期印度港口是否能够被定义为“Affected Area”的争议的关键点在于,

-是否前往印度港口会对船上船员有事实上的真实风险,风险包括染病、被隔离或其他限制措施等,危险的程度必须是真实并且显著的。

-是否有明确的证据证明,哪怕所有保护防护措施都被充足的实施,仍旧将无法使船上船员避免感染新冠疫情。

-是否印度港口当局官方封港,或官方声明港口因疫情流行病而不安全,或有官方指令不允许船舶进入港口。

 目前依据WHO官方网站的数据及信息,印度仍旧被列为“clusters of cases”,而并未被明确列入高风险区域。大部分印度港口仍旧在正常运营中,大部分印度港口当局仍旧允许船舶正常进行装卸货等作业,而港方也保证采取疫情有关的安全保护措施。在此种情况下,船东很难拒绝执行租家的航次指令,如果船东缺乏明确的证据而仅凭借租约条款中的“in the reasonable judgement of the Master/Owners”来拒绝执行租家的航次指示,船东必须非常小心,船东很可能将暴露在来自租家的损失索赔及来自货方的货物索赔的风险之中。


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